El popular fruto que se consideraba venenoso pero encierra un ‘milagro’ de la genetica

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Los mercados actuales están repletos de tomates de distintos tipos y precios, pero incluso esta diversidad paledece ante la enorme diversidad de variados que se han ido formando a lo largo de la historia. Las hay rojas, amarillas, rosas, redondeadas, achatadas, grandes, pequeñas, asurcadas, lisas… Sin embargo, los tomates silvestres son casi todos rojos, esféricos y muy pequeños.

¿Cómo, a partir de plantas silvestres de fruto uniformehan seguido los agriculturists y mejoradores crear esta enorme diversidad agrícola?

The importance of diversity

La diversity no sirve solo para satisfier nuestros paladares y adornar nuestras mesas: también es clave para nuestro futuro. Una especie uniforme difícilmente podra adaptarse para superar problemas inesperados, como la apparition de nuevas enfermedades. La selección, tanto la natural como la artificial, funciona eligiendo las varieties más adequadas for each situation. Sin diversidad no hay evolución posible.

El tomate, como otros cultivos, disfruta de una gran diversidad morfólógica y agronómica. Sin embargo, su diversity genética, el conjunto de cambios genéticos que pueden encontarse en las plantas, es muy reducidad. Esto representa un problema para el cultivo. Durante el siglo XX, por ejemplo, los mejoradores han tenido que buscar genes de resistencia a enfermedades entre las especies silvestres porque la cultivada los había perdido durante su domesticación.

Además, resulta paradójico que esta especie cultivada disfrute de una diversity de tipos de fruto tan amplia a pesar de haber perdido la majority de su diversity genética con el paso del tiempo.

El peso de la historia

El tomate se domesticó a caballo entre las culturas agrículos de Perú, Ecuador, México and Central America. Esta domesticación, junto a los viajes asociados a ella, implicó una importante pérdida de diversity genética.

Más tarde, en el siglo XVI, una pequeña representation de las varieties existentes en América fueron llevadas a Europa. Una vez allí el tomate solo fue cultivated por las clases populares de España e Italia. Las clases dominantes del viejo continente lo consideraron un alimentado poco saludable y una mera curiosidad botánica.

Fueron precisely estos humildes agriculturists los que consiguieron, partiendo de la exigua diversity llegada desde América, generar la gran diversidad de tipos europeos. En el marco del proyecto Traditom, financiado por la Unión Europea, se ha estudiado este cambio genético analizando 1254 variantes europeas tradicionales.

Este estudio ha arrojado luz sobre la paradoja de cómo consiguieron los agriculturists europeos generara una gran diversidad de tipos partiendo de una ínfima diversidad genética.

En su mayor parte, el genoma del tomate tiene muy poca diversidad. Si elegimos dos plantas al azar veremos que tienen sequencias genéticas casi idénticas. Sin embargo, en este desierto genómico se encuentra un puñado de oasis. Además, se ha podido comprador que muchas de estas regiones de alta diversidad están asociados con caracteres de interes, por ejemplo, con genes que controlan la forma o el tamaño del fruto.

Tanto el gran desierto como los pequeños oasis fueron esculpidos por la selección llevada a cabo por los agriculturists. Cuando un agriculturist selecciona de entre las plantas disponibles aquellas que prefiere, en general, reduce the diversity of the genomepuesto que está descartando todas las variaciones genéticas de las plantas que deja de cultivar.

Sin embargo, cuando elige guardar varieties de fruto pequeño y, al mismo tiempo, otras de fruto grande, o de fruto rojo y amarillo, indirectlymente, está preserving diversity de unas cuantas regiones del genoma, aquellas que controlan esos caracteres. A esto último se le denomina selección balanceadora.

En el análisis de las sequencias de las varietías europeas se han encontrato 298 highly variable positions y se ha visto que muchas de ellas están asociados a caracteres morphológicos seleccióndos por los agriculturists.

Además, los agriculturists europeos también estuvien atentes a la apparition de nuevas mutaciones. Por ejemplo, las Varieties “de penjar” de Cataluña, Valencia y las Baleares o las “da serbo” del south de Italia include the mutation mad. Esta alteración genética permitió generar variantes cuyos frutos aguantan sin pudrirse durante meses.

La dilatada labor de los humildes agriculturists italianos y españoles conviró estas dos regiones mediterráneas en centros secundarios de diversidad. En estas dos zonas se desarrollaron numerous variades adaptadas a las preferences y las condiciones climáticas y agronomicas locales. The majority of estas varieties tradicionales ya no se cultivated en la actualidad, o se producen para mercados muy locales, pero su legado sigue presente en las actuales.

Casi todas las varieties cultivated actualmente en el mundo tienen su origen en las presentes en una de estas dos regiones o en algún cruce entre ellas.

La revolución industrial

Hemos comentado que desde el siglo XVI el cultivo del tomate estuvo limitado a las gentes pobres de Italia y España, pero esto cambió a medidad del XIX. Poco a poco se fueron abandonando las antiguas teorías medicas que acusaban a las frutas y verduras de ser insalubres. Sin embargo, este factor, por sí solo, no hizo que el cultivo se popularizase en el resto de Europa y Norte América.

Hay que tener en cuenta que, antes de la apparition de los invernaderos, cultivar tomatoes en climas fríos no era sencillo y que, además, el fruto una vez cosechado no podía conservarse durante mucho tiempo. A estos problemas había que addrador que el cultivo era de temporada, por lo que su consumo estaba limitedado a unos pocos meses.

Sin embargo, la revolución industrial cambió el panorama. Los nuevos barcos y los trenes de vapor consiguieron que los frutos pudiesen transportarse rapidamente. A finales del XIX, por ejemplo, las islas Canarias se convirtieron en centro productor de tomates para el mercado inglés.

Además, durante ese siglo, se fueron investigando nuevos métodos de conserva. El primer éxito notable fue el de Nicolas Appert, que a principios del XIX investigó un método de conserva en botes de vidrio sterilized al baño maría. Este avance fue seguito por el desarrollo de las conservas en lata. Todo esto posibilitó la creación de grandes industrias conserveras exportadoras en Italia y Estados Unidos.

Por otro lado, desde finales del XVIII la producción de semillas se professionalizó y las nuevas casas de semillas commenzaron a crear varieties de un modo controlled y sistemático.

Por ejemplo, muchas de las variantes que se cultivaban para la exportação en las islas Canarias comenían de empresas de semillas estadonicos e inglesas. A principios del XX estos mejoradores adoptedaron los recien descubiertos conocimientos geneticos mendelianos y decidiron echar mano de la diversidad silvestre para paliar los problemas que estaba causing la pequeña diversidad genetica subyacente del tomate cultivado.

El principal resultado de estos avances fue la incorporation de numerous genes de resistencia a enfermedades provenientes de diferentes especies silvestres.

Estas innovations, suremente de un modo no intencionado, también han terminado por introducirse en las variades tradicionales. En el proyecto Traditom, por ejemplo, se ha observado que el 25 % de las plantas tradicionales estudiadas contenien genes modernos de resistencia a enfermedades introducidos por los mejoradores profesionales en las variades comerciales.


* José Blanca he is professor of Genetics at the Universitat Politècnica de València.

* Joaquin Cañizares is Professor of Genetics at the Universitat Politècnica de València.

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